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上圖:孔雀

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孔雀的尾羽曾困擾了達爾文許久。這個看來沒用、笨重又俗麗的特徵,對孔雀生存沒有幫助,但卻代代相傳,這不符合達爾文的天擇理論。雖然達爾文最後找到的令他滿意的想法,並讓孔雀笨重的尾羽成為性擇理論的經典招牌;看似無用的尾羽是雌性偏好下的產物。

最近幾年,在行為生態學內,掀起了激烈的辯論──是否這個特徵仍被雄孔雀用於求偶。藉由實驗性拔除尾羽,研究人員認為答案是肯定的,但僅限於某些情況下。

加拿大昆士蘭大學的行為生態學家 Roslyn Dakin ,和他的同事 Robert Montgomerie ,在春天繁殖季,追蹤三個野生孔雀族群。發現尾羽眼點較少的雄鳥,較不能吸引雌鳥,但具有較平均還多眼點的雄鳥,卻也不更有求偶優勢。

從1980年代起,英國的行為生態學家 Marion Petrie 開始驗證孔雀尾羽在求偶儀式中扮演的角色,「因為達爾文提出這個想法後,並沒有人著手驗證」。正如她所預期的,有最多眼點的雄孔雀,最吸引雌鳥。拔除尾羽,將降低他虜獲芳心的機會。之後,法國的科學家發現,雄孔雀具有較多尾羽,其免疫系統也較健全,這顯示尾羽是雄鳥適存度的指標。

然而,一組由東京大學的行為生態學家, Mariko Takahashi 所率領的團隊,研究一群孔雀七年後發現,大致上,雌孔雀並不會偏好尾羽最大,最對稱的雄鳥。她認為「我們認為雄孔雀的尾羽,在求偶上已經喪失或僅剩微弱的訊號功能」。這項研究被媒體廣泛報導,也讓創造論者樂見達爾文被質疑。

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